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La vie et l’héritage d’Henry Taube

Par Erin Matthews

Erin Matthews

Historienne contributrice

Erin Matthews est étudiante à la maîtrise à l’Université de la Saskatchewan. Elle s’intéresse à l’histoire des sciences et de la médecine. Ses recherches actuelles portent sur la discussion de la  » grippe espagnole  » dans les journaux de la Saskatchewan pendant la pandémie de 1918 et sur le rôle joué par les femmes de la province dans l’effort de santé publique. Avec une formation en communications, Erin est passionnée par l’histoire publique et aime explorer les histoires sur l’histoire, la science et la santé.

« Trouvez quelque chose à aimer et travaillez-y très fort ». – Heinrich Taube, fils d’Henry, lors de son service commémoratif le 6 février 2006 à l’université de Stanford.

Le 19 octobre 1983, l’Académie royale des sciences de Suède a annoncé que Henry Taube serait le seul lauréat du prix Nobel de chimie pour ses travaux sur le mécanisme des réactions de transfert d’électrons dans les complexes métalliques. Les travaux de Taube ont permis de découvrir comment les électrons sont échangés entre les métaux – une étape importante qui facilite les réactions chimiques telles que les réactions d’oxydoréduction. En remportant ce prix, Taube rejoint les autres lauréats comme son collègue et ami Linus Pauling et l’ancien physicien de l’Université de la Saskatchewan, Gerhard Herzberg. Pendant son séjour à l’université de Saskatchewan, Taube s’est inscrit à deux des cours de Herzberg, la spectroscopie atomique et la physique nucléaire. Taube a apprécié l’approche de Herzberg en matière d’enseignement et l’a décrit comme « le conférencier le plus clair que j’ai eu jusqu’à cette époque et peut-être le plus clair de tous les temps. »

Taube est le seul lauréat né en Saskatchewan et, en date de 2022, le seul diplômé de l’Université de la Saskatchewan à remporter un prix Nobel.

Au moment de son prix Nobel, Taube était un célèbre professeur de l’université de Stanford, poste qu’il occupait depuis 1961.

Ses travaux sur les réactions de transfert d’électrons, qui lui ont valu le prix Nobel, avaient débuté des années auparavant, alors qu’il donnait un cours de chimie inorganique à l’université de Chicago. Intrigué par les métaux de transition – des éléments dotés d’électrons externes qui peuvent participer à des réactions chimiques – Taube a décidé de les intégrer à ses cours. Cependant, il y avait un problème : le jeune chimiste ambitieux devait apprendre lui-même la matière avant de la présenter à ses étudiants.

En examinant les travaux sur la chimie des ions métalliques (des atomes comme le fer et le cuivre qui ont une charge électrique), Taube a remarqué un schéma intéressant dans les réactions de transfert et a décidé de se concentrer sur ce problème pendant une année sabbatique. Il est retourné à Berkeley, où il avait obtenu son doctorat, et a passé de longues heures à la bibliothèque à faire des recherches et à écrire.

Il a présenté ses conclusions dans un article qui a été publié dans Chemical Reviews en 1952.

Le travail sabbatique de Taube a jeté les bases des expériences qui lui ont permis de vérifier son hypothèse sur la façon dont les électrons sont transférés entre les complexes métalliques. Taube a supposé qu’un pont se formait entre deux complexes, agissant comme une voie pour la réaction de transfert d’électrons.

Ses travaux fondamentaux ont élargi le champ de la chimie de coordination (l’étude des composés dont le noyau métallique est entouré d’autres molécules qui peuvent prêter leurs électrons au noyau) et ont eu un impact considérable sur la communauté scientifique. Cette découverte n’est qu’une des contributions de Taube, dont la carrière a permis de faire progresser la compréhension du transfert d’électrons dans les protéines et les polymères, la photosynthèse, la conversion de l’énergie solaire et la chimiluminescence (produits chimiques qui émettent de la lumière).

Il a consacré sa vie professionnelle à la recherche fondamentale en chimie inorganique parce que cela l’intéressait beaucoup. Comprendre le fonctionnement des molécules et poser les bases indispensables à l’avancement de la recherche scientifique lui procurait de la joie.

Dans son discours du banquet Nobel, il a réfléchi à son travail et à la source de sa motivation : « En continuant à améliorer notre compréhension de la science fondamentale dont dépendent de plus en plus les applications, nous nous assurons des avantages matériels de ce type et d’autres pour l’avenir. Mais les avantages de la science ne doivent pas être comptabilisés uniquement en termes physiques. La science en tant qu’exercice intellectuel enrichit notre culture et est en soi ennoblissante ».

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Né dans une hutte de terre louée dans le village de Neudorf, en Saskatchewan, Taube était le plus jeune de quatre garçons. Ses parents, Samuel et Albertina, avaient fui la Russie en 1911, alors que les tensions politiques et culturelles croissantes rendaient la vie des Allemands de souche dans la région balte extrêmement précaire.

Taube a grandi dans les prairies, déménageant de Neudorf à Grenfell lorsqu’il était enfant. Il a travaillé dans une ferme avec son père et son amour du travail de la terre l’a suivi tout au long de sa vie d’adulte. (Jardinier passionné, il s’est occupé de ses plantes jusqu’à sa mort, à l’âge de 89 ans, en 2005).

Il a commencé ses études secondaires au Luther College de Regina, où il excellait en chimie, en physique et en mathématiques, mais il y est allé avec l’intention de rejoindre le ministère.

Lecteur passionné, Taube tombe sur un livre dans la bibliothèque de l’école qui s’oppose à la théorie de l’évolution. Admirateur de l’œuvre de Charles Darwin, Taube est déçu par les conclusions du livre et décide de changer de cap.

Mais Taube ne s’est pas tourné vers la chimie, du moins pas au début. Lors d’une entrevue réalisée en 2003, il a évoqué son amour de la littérature. Le professeur de physique de Taube, M. Berhens, récitait souvent Emily Dickinson en classe et Taube était inspiré par son enthousiasme pour les mots écrits. Taube se souvient qu’ils « parlaient surtout de poésie, pas de physique ».

Lorsque Taube est arrivé à l’Université de la Saskatchewan, il avait prévu de s’inscrire à un large éventail de cours, en se concentrant sur la littérature anglaise. Mais le jour de l’inscription, il a rencontré des difficultés. Confronté à une foule énorme, Taube, qui était timide et de petite taille, n’a pas pu trouver la bonne file d’attente pour s’inscrire.

Alors qu’il était perdu dans une mer d’étudiants, Taube a repéré un visage familier – un ancien camarade de classe du Luther College. Taube lui a demandé dans quelle matière il s’était inscrit et lorsque le garçon a répondu « Chimie appliquée », Taube a demandé à son camarade de lui montrer la ligne.

Lorsqu’il s’est inscrit à un programme de maîtrise, en 1935, Taube a choisi de se concentrer sur le domaine de la chimie inorganique parce qu’il était intéressé par la recherche fondamentale. À l’époque, la recherche appliquée et la chimie organique étaient le choix le plus populaire – comme c’est encore le cas aujourd’hui – mais l’amour de la découverte de Taube l’a propulsé vers l’avant.

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En 2013, l’Université de la Saskatchewan a dédié un amphithéâtre à Henry Taube pour célébrer le 30e anniversaire de son prix Nobel. Une plaque à l’entrée du bâtiment Thorvaldson rappelle aux étudiants sa vie et son héritage, tandis que la Nobel Plaza, située devant le bâtiment MacKinnon, rend hommage aux réalisations de Taube et Herzberg.

Décrit comme « l’un des chercheurs les plus créatifs de notre époque dans le domaine de la chimie de coordination », le lauréat du prix Nobel Henry Taube reste dans les mémoires pour sa gentillesse, son humour et sa créativité, ainsi que pour ses extraordinaires réalisations scientifiques.